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Las dos horas que casi destruyeron la red eléctrica de Texas

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“Segundos y minutos” de la catástrofe total, el estado luchó para manejar un evento meteorológico extremo, que provocó el mayor apagón forzado en la historia de Estados Unidos.

 
 
La sala de control de ERCOT en Austin. Fuente: Cortesía de ERCOTLa sala de control de ERCOT en Austin. Fuente: Cortesía de ERCOTLa sala de control de la red eléctrica de Texas está dominada por una pantalla del tamaño de Cineplex a lo largo de una pared. A medida que las temperaturas exteriores cayeron a niveles árticos alrededor del edificio de poca altura a 30 millas de Austin el pasado domingo por la noche, todos los ojos estaban puestos en él. La noticia no fue buena.
La demanda eléctrica de calefacción en todo el estado estaba aumentando, como se esperaba, pero los puntos verdes en el mapa estatal de la esquina comenzaron a cambiar a rojo. Cada uno era un generador de energía regional y se estaban cerrando espontáneamente: tres plantas de carbón seguidas rápidamente por una planta de gas en Corpus Christi.
Luego, otra métrica comenzó a parpadear: la frecuencia, una medida del flujo de electricidad en la red. Los 60 hercios necesarios para la estabilidad cayeron a 59,93.
Bill Magness, director ejecutivo del operador de la red, estaba observando con atención y comprendió al instante lo que estaba en juego. Por debajo de 59 y el sistema eléctrico del estado enfrentaría apagones en cascada que tardarían semanas o meses en restaurarse. En la India en 2012, 700 millones de personas se vieron sumidas en la oscuridad en ese momento.
Texas estaba "a segundos y minutos" de tal catástrofe, recordó Magness. No debería haber estado sucediendo. Después de los apagones invernales de 2011, las plantas deberían haberse protegido contra temperaturas tan bajas. La base del sistema de Texas es el mercado: la demanda se dispara, usted gana dinero. La demanda se disparó el domingo pasado, pero las plantas estaban cerrando.
 
Si entrara energía insuficiente, la red no podría soportar la demanda de energía de los clientes y las otras plantas de energía que los abastecen, lo que provocaría un ciclo de disfunción. Entonces, durante las siguientes horas, los operadores de la red ordenaron el mayor corte de energía forzado en la historia de EE. UU.
A más de 2,000 millas de distancia, en San Juan, Puerto Rico, el comerciante de energía Adam Sinn había estado sentado frente a su computadora viendo cómo el gráfico de frecuencias se desplomaba en tiempo real. Sabía que la caída sería suficiente para comenzar a desconectar las plantas de energía, lo que podría causar apagones más generalizados. Fue una situación sin precedentes pero, desde su perspectiva, totalmente evitable.
De hecho, fue una crisis durante años . La red eléctrica de Texas es famosa por su independencia e insular. Su red autónoma se alimenta casi en su totalidad en el estado con una capacidad de importación limitada, lo que permite que el sistema evite la supervisión federal. También es un mercado exclusivamente de energía, lo que significa que la red se basa en las señales de precios de los precios extremos de la energía para estimular las inversiones en nuevas plantas de energía, baterías y otros suministros.
No hay forma de contratar el suministro de energía para satisfacer los períodos de mayor demanda, algo que se conoce como mercado de capacidad en otras redes. No hay mandatos o sanciones que obliguen a los generadores a poner a disposición el suministro cuando sea necesario, o a poner a prueba de frío sus equipos para tormentas como la que azotó Texas el fin de semana pasado.
Entonces, cuando el frío comenzó a cortar el suministro de gas natural,  congelar los instrumentos en las plantas de energía y congelar las turbinas eólicas , no había suficiente generación de respaldo disponible para satisfacer la demanda. Hasta 5 millones de hogares y negocios fueron empujados abruptamente a una oscuridad gélida durante casi cuatro días seguidos mientras continuaba la crisis, atrapando a más de una docena de otros estados tan lejanos como California y agitando los mercados de productos básicos en todo el mundo .
Ahora, mientras la nieve en Texas se derrite y las luces vuelven a encenderse, las respuestas siguen siendo difíciles de conseguir. Lo que está claro es que nadie, ni las plantas de energía que no pudieron proteger contra el frío de sus equipos ni el operador de la red encargado de salvaguardar el sistema eléctrico, estaban preparados para un evento meteorológico tan extremo . Lo que sucedió en esas dos horas resalta cuán vulnerables son incluso los sistemas de energía más sofisticados a los caprichos del cambio climático, y cuán cerca estuvo todo de colapsar.
 
Las señales de advertencia comenzaron mucho antes de que comenzara el frío. Casi una semana antes de que comenzaran los apagones, el operador de un parque eólico en Texas alertó al administrador de la red, conocido como Ercot, el Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas, que el hielo de la tormenta inminente podría forzarlo fuera de línea, una señal temprana de que la capacidad del sistema probablemente se vería comprometida.
El jueves, un comerciante de gas natural que intentaba asegurar suministros para las plantas de energía de su empresa para el fin de semana festivo se sorprendió al ver que los precios subían. ¿La razón? Existía la preocupación de que la producción de gas en el oeste de Texas estuviera en riesgo de congelarse, lo que debilitaría los suministros para la generación de energía. Y Sinn, el propietario de Aspire Commodities, notó desde su computadora en San Juan que los precios de la energía del día en la red de Texas estaban subiendo, una señal de que el mercado estaba anticipando la escasez.
Para el sábado, una cantidad considerable de capacidad ya estaba fuera de línea, parte para el mantenimiento de rutina y parte debido al clima. Esto se debe a que en Texas la demanda máxima está asociada con el calor del verano, por lo que muchas plantas realizan un mantenimiento de rutina en invierno.
El viento fue el primero en desaparecer, ya que una densa niebla se posó sobre las flotas de turbinas, congelando al contacto. La lenta acumulación de humedad durante varios días hizo que algunas de las palas se congelaran, mientras que las líneas de conexión comenzaron a inclinarse bajo el peso del hielo hasta que cesó por completo la producción de energía de algunos parques eólicos. Pero debido a que el recurso constituye una parte menor de la combinación de energía en invierno de Texas, los operadores de la red no lo vieron como un gran problema. Luego, la generación de gas comenzó a disminuir. Eso fue inconveniente, pero no inmanejable. Todavía había mucho suministro en el sistema.
El domingo, el ambiente en la sala de control se puso tenso. A medida que el frío se hizo más profundo, la demanda aumentó bruscamente, alcanzando y luego superando el pico invernal de todos los tiempos del estado. Pero las luces se quedaron encendidas. Magness y su director de operaciones del sistema, Dan Woodfin, observaron los monitores desde una habitación contigua, satisfechos de haber superado lo peor de la crisis.
"Pensamos que tal vez estaríamos bien por el resto de la noche", dijo Magness.
 
No lo estaban.
A las 11 pm, los puntos verdes en el monitor con vista a la sala de control se volvieron rojos. En todo el estado, los propietarios de centrales eléctricas comenzaron a ver instrumentos en sus líneas que se congelaban y provocaban la caída de sus plantas. En algunos casos, los cierres de pozos en el oeste de Texas provocaron una caída en el suministro de gas, lo que redujo la presión en las plantas de gas y las obligó a desconectarse. En ese momento, prácticamente toda la generación que se desconecta de la red proviene de plantas de carbón o gas.
 
“Contrariamente a algunas de las primeras tomas calientes, el gas y el carbón fueron en realidad los mayores culpables de la crisis”, dijo Eric Fell, director de gas para América del Norte en Wood MacKenzie.
De vuelta en Taylor, la ciudad al noreste de Austin, donde tiene su sede Ercot, las pantallas de emergencia de color naranja y rojo comenzaron a parpadear en las pantallas planas gigantes que se alineaban en las estaciones de trabajo de los operadores.
 
“Ocurrió muy rápido, hubo varios que se dispararon seguidos”, dijo Magness.
 
En el lapso de 30 minutos, 2.6 gigavatios de capacidad habían desaparecido de la red eléctrica de Texas, suficiente para alimentar a medio millón de hogares.“Los operadores clave se dieron cuenta de que esto tiene que terminar. Esto no está permitido ”, dijo Magness.
En ese momento, la temperatura exterior había caído a 5 grados Fahrenheit (menos 15 grados Celsius). En todo el estado, las calles se estaban congelando y los bancos de nieve se acumulaban. La demanda siguió aumentando. Y las plantas seguían cayendo fuera de línea.
Nadie en la habitación había anticipado esto. Y estaba a punto de empeorar.
Los cortes de generación estaban causando una caída de la frecuencia, hasta 0,5 hercios en media hora. “Entonces empezamos a ver que salía mucha generación”, dijo Magness.
Para detener la caída, los operadores tendrían que empezar a "deshacerse de la carga". De repente, el personal de la sala de control comenzó a llamar a los operadores de transmisión de todo el estado y les ordenó que comenzaran a cortar la energía de sus clientes.
 
“A medida que cortamos la carga y la frecuencia continuaba disminuyendo, ordenamos otro bloque de cobertizo de carga y la frecuencia bajó aún más, y ordenamos otro bloque de cobertizo de carga”, dijo Woodfin, quien durmió en su oficina durante la crisis.
 
Los operadores eliminaron 10 gigavatios de demanda desde la 1:30 am hasta las 2:30 am, esencialmente cortando la energía a 2 millones de hogares de una sola vez.
La empresa de servicios públicos que da servicio a San Antonio, CPS Energy, fue una de las que recibió una orden de corte de energía.
"Excluimos todo lo crítico, cualquier circuito que tuviera un hospital o policía", dijo el viernes la directora ejecutiva de CPS, Paula Gold-Williams. "Mantuvimos el aeropuerto en funcionamiento".
El apartamento de Alton McCarver en Austin fue una de las casas que se quedó sin electricidad. El trabajador de TI se despertó temblando a las 2:30 am, una hora después de que comenzaran los apagones, e intentó subir el termostato. “Incluso mi perro temblaba en la casa porque tenía mucho frío”, dijo.
McCarver quería llevar a su esposa y a su hija de 9 años a un refugio con un amigo que todavía tenía electricidad, pero las colinas empinadas alrededor de su casa estaban cubiertas de hielo y no creía que pudieran conducir de manera segura. "Tienes hambre, estás frustrado, definitivamente tienes frío", dijo. "Estaba más preocupado por mi familia".
 
Los cortes de energía funcionaron, al menos en la medida en que Ercot logró mantener la demanda por debajo de la oferta en rápida caída.
 
Pero el operador de la red eliminó la carga tan rápidamente que algunos generadores y observadores del mercado se han preguntado si agravaron el problema.
Es más, la frecuencia continuó fluctuando durante las primeras horas de la mañana, lo que podría provocar que se dispararan aún más plantas de energía, según los participantes del mercado de Ercot. La planta de carbón de Sandy Creek cerca de Waco fue una de ellas, que se desconectó a la 1:56 am junto con la caída de frecuencia, según los datos del operador de la planta. 
Ercot, sin embargo, sostiene que la frecuencia se mantuvo por encima del nivel al que se dispararían las plantas.
Y a medida que los apagones se extendieron por todo el estado, se cortó la energía no solo en los hogares y las empresas, sino también en las estaciones de compresión que alimentan las tuberías de gas natural, lo que cortó aún más el flujo de suministros a las plantas de energía.
Los suministros de energía se volvieron tan escasos que lo que se suponía que eran apagones “continuos” terminaron por durar días seguidos, dejando a millones de tejanos sin luz, calefacción y, finalmente, sin agua. Incluso el centro de control de Ercot perdió agua y tuvo que traer baños portátiles para su personal. 
“Es simplemente catastrófico”, dijo Tony Clark, ex comisionado de la Comisión Reguladora de Energía Federal y asesor principal del bufete de abogados Wilkinson Barker Knauer LLP. 
 
Para el viernes, cuando Ercot declaró que la emergencia había terminado, 14,4 millones de personas aún carecían de acceso confiable al suministro público de agua, y la crisis ya le había costado al estado $ 50 mil millones en daños, según Accuweather. Mientras tanto, algunos generadores obtuvieron ganancias inesperadas ya que los precios de la energía se dispararon a $ 9,000 el megavatio-hora durante la crisis. En total, los generadores han ganado más de $ 44,6 mil millones en ventas de electricidad solo este año, más que en 2018-2020 combinados, según Wood Mackenzie. Esas ganancias no tienen en cuenta las coberturas que puedan haber existido.
 
A raíz de los apagones, la Comisión de Servicios Públicos de Texas anunció una investigación sobre los factores que llevaron al desastre.
Pero al menos las luces volvían a encenderse. Por la tarde, personas conmocionadas salieron de sus casas para tomar el sol. “Se siente una locura estar afuera en la luz del sol a 40 grados”, dijo Cassie Moore, una escritora y educadora de 35 años, quien ofreció su ducha y lavadora a su jefe y amigos que todavía estaban sin luz ni agua. “En este mismo lugar hace unos días estaba preocupado de que mis perros pudieran morir de frío”.
 
- Con Javier Blas
 
Por : Catherine Traywick - Mark Chediak - Naureen S Malik y Josh Saul