updated 12:11 PM, Aug 12, 2020 America/Bogota
A+ A A-

La energía infinita sin carbono está más cerca que nunca

0
0
0
s2sdefault
Sun 1Mientras los escritores de ciencia ficción lo han estado imaginando, los científicos han estado tratando de hacerlo realidad. El santo grial de la energía limpia. La solución de bala de plata para el calentamiento global. El poder del sol trajo a la Tierra. Así es, fusión nuclear.
 
La fusión nuclear, si se convierte en una realidad, cambiará la industria energética (y el mundo) tal como la conocemos. Es, esencialmente, la clave para una energía ilimitada, renovable y libre de carbono. Y no sólo es muchas veces más potente que la fisión nuclear (el proceso de división de átomos que actualmente alimenta las plantas nucleares) no requiere ningún material radiactivo, y por lo tanto no produce ningún residuo nuclear radiactivo peligroso. Y, sin radiación, no hay riesgo de que las crisis nucleares se hayan convertido en sinónimo de energía nuclear gracias a las tragedias de Chernóbil, Fukushima y Three Mile Island.
 
En el sur de Francia, 35 naciones están colaborando bajo la bandera del proyecto ITER, construyendo el tokamak más grande del mundo, un dispositivo de aspecto de la era espacial que emplea imanes ultraahuesos para crear y manipular plasma caliente en una forma de toro (para los laicos entre nosotros, una rosquilla) con el fin de lograr la fusión nuclear. Las bobinas de campo magnético de ITER son los "imanes superconductores más potentes jamás diseñados" según Forbes,y el tokamak en el sur de Francia empleará 18 de ellos, pesando a una enorme cantidad de 6.000 toneladas métricas. Estas 35 naciones han estado a la vez en este proyecto durante 35 años, y se están acercando a un gran avance. El tokamak funciona fusionando átomos de hidrógeno, como ocurre naturalmente sobre el sol, para formar átomos de helio, produciendo cantidades increíbles de energía, que el tokamak aprovecha en forma de calor, lo que a su vez crea vapor, que gira una turbina, que crea energía que podemos utilizar para alimentar nuestros hogares, nuestras industrias y, de hecho, nuestro mundo.
 
ITER tiene como objetivo poner su enorme tokamak en línea y lograr el "primer plasma" en sólo cinco años. El año pasado, cuando el ITER anunció por primera vez su primera proyección de plasma de 2025, el consorcio acababa de alcanzar un hito importante con la instalación de la base de criostatos y el cilindro inferior, con lo que el proyecto llegó a una finalización del 65 por ciento. "Fabricado por la India, el criostato ITER es de 16.000 metros cúbicos", dijeron funcionarios del ITER en un comunicado. "Su diámetro y altura son de casi 30 metros y pesa 3.850 toneladas. Debido a su volumen, se está fabricando en cuatro secciones principales: la base, el cilindro inferior, el cilindro superior y la tapa superior".
 
Ahora, en 2020, todo se trata de imanes. "El volumen de plasma dentro del tokamak en el ITER será varias veces mayor que el generado por cualquier reactor de fusión anterior. Debido a las altas temperaturas, el metal no se puede utilizar para limitar el plasma altamente inestable", explica Forbes. "Por lo tanto, se utiliza un enorme campo magnético para contener el plasma y asegurar que las reacciones de fusión puedan ocurrir. Esto se logra mediante una serie de imanes superconductores toroidales o bobinas de campo."
 
Los imanes que son nuestra mayor esperanza para lograr la fusión nuclear comercial son el tamaño de edificios de cinco y seis pisos, cada uno con un peso de 310 toneladas métricas, con una anchura de nueve metros (29 pies) y una altura imponente de 16,5 metros (54 pies). Mitsubishi Heavy Industries (MHI) de Japón entregó la primera entrega de lo que serán 18 imanes masivos a ITER en enero de este año, "siete años y medio después de su puesta en servicio".
 
Si la fusión comercial está al alcance de la mano cuando el ITER se pone en línea en 2025, las ramificaciones son imposibles de exagerar. Es posible que podamos evitar que las temperaturas globales medias aumenten más de 1,5 grados centígrados este siglo sin dejar de estar al día con la demanda de energía. Podríamos detener el catastrófico cambio climático en sus caminos, y cambiar la geopolítica global para siempre, resolviendo así innumerables conflictos, a medida que los combustibles fósiles sucios y finitos se vuelven obsoletos. Algunos de los mayores problemas de nuestro tiempo se resolverán gracias al trabajo incansable de los científicos, la imaginación humana y la ambición, y algunos imanes realmente, muy grandes. Por Haley Zaremba para Oilprice.com