updated 8:45 AM, Aug 15, 2020 America/Bogota
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La silenciosa destrucción del potencial petrolero de esquisto en Colombia

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Fracking Los precios del petróleo, la caída de la inversión y la disminución de la producción de petróleo están pesando mucho en las perspectivas económicas de Colombia. La década pasada, el país andino devastado por las luchas en apostó su futuro económico al petróleo y se convirtió en el tercer mayor productor de petróleo de América Latina. Una combinación de deterioro de la producción de petróleo y bajas reservas, a pesar de estimaciones prometedoras del potencial petrolero del país andino, pesan mucho sobre la economía colombiana.
 
A finales de 2019, las reservas probadas de petróleo de Colombia eran apenas dos mil millones de barriles que daban al país alrededor de seis años de producción de petróleo. Esas reservas inadecuadas, la falta de grandes descubrimientos recientes de hidrocarburos y la dependencia económica del país del petróleo aceleran la necesidad de que el tercer mayor productor de petróleo de América Latina impulse sus reservas de petróleo.
 
En respuesta a las terribles perspectivas para el sector de los hidrocarburos en Colombia y para evitar una crisis económica inminente, la administración del presidente Iván Duque se centra en ampliar las reservas y la producción de petróleo cruciales. En noviembre de 2018, Duque declaró que Colombia necesitaba duplicar sus reservas probadas añadiendo dos mil millones de barriles de petróleo para seguir siendo autosuficiente energéticamente y mantener el crecimiento económico. Además de intentar atraer más inversión extranjera a través de concesiones financieras y regulatorias, Bogotá está presionando para que se inicie la exploración y producción de petróleo no convencional (fractura hidráulica o fracking).
 
Sin embargo, al gobierno le ha resultado extremadamente difícil conseguir el fracking del suelo desde que intentó iniciar varios pilotos hace casi una década. Existe una considerable oposición pública al fracking en Colombia. El controvertido método para extraer petróleo de las formaciones de esquisto ha sido bloqueado repetidamente por los tribunales colombianos por razones de salud pública y medio ambiente, a pesar de que el auge del petróleo de esquisto de Estados Unidos, que funciona de manera segura. 
 
Hacia finales de 2018, el máximo tribunal administrativo de Colombia, el Consejo de Estado, impuso una moratoria al fracking. Luego, en un movimiento sorpresa, en 2019 el tribunal dictaminó que la moratoria temporal "no impide el desarrollo de proyectos piloto de investigación integrales". Esto inspiró vida en los planes del gobierno y controlado por el estado de Ecopetrol para iniciar pilotos de fracking. A principios de este mes, Duque emitió la Resolución 401850 que establece los criterios técnicos para los pilotos de fracking.
 
 
El objetivo clave de la exploración no convencional de petróleo y gas en Colombia es la formación geológica La Luna en el Valle del Magdalena Medio. Se cree que el Valle, una de las cuencas petroleras más prolíficas de Colombia con más de 41 campos, alberga casi dos mil millones de barriles de reservas de petróleo convencionales.
 
Valle medio del Magdalena y límites geológicos.
 
Potencial Esquisto
 
Fuente: Agencia Nacional de Hidrocarburos (ANH).
 
Los expertos y analistas de la industria comparan la formación la Luna con el prolífico esquisto de Eagle Ford de Estados Unidos, que ve el cuerpo geológico estimado en hasta 10 mil millones de barriles de petróleo. De ser explotada de manera verdadera y correcta, eso impulsaría significativamente las reservas probadas de petróleo de Colombia, aliviando los considerables peligros económicos que plantean las reservas de petróleo insustanciales del país andino, la corta vida de producción y el deterioro de la producción de petróleo.
 
Sección Transversal Esquemática del Valle del Magdalena Medio.
 
Seccion Transv  Magdalena
 
Fuente: Agencia Nacional de Hidrocarburos (ANH).
 
Las actividades de exploración, incluida la perforación de evaluación dirigida a la formación La Luna, han tenido lugar anteriormente en los bloques petrolíferos no convencionales VMM-2 y VMM-3 en el Valle del Magdalena Medio. Son propiedad del 80% del petrolero internacional ConocoPhillips, con una participación del 20% restante en Canacol, el mayor productor independiente de gas natural de Colombia.
 
Middle Magdalena Valley bloquea VMM-2 y VMM-3.
 
Magadalena Valley
 
 
Fuente: ConocoPhillips Colombia.
 
A pesar de que los descubrimientos petroleros y los pozos de evaluación han sido perforados, las operaciones se suspenden en ambos bloques a la espera de la recepción de permisos ambientales de la Autoridad Nacional de Licencias Ambientales de Colombia (ANLA). Los permisos necesarios para continuar las actividades en esos bloques probablemente no estarán disponibles hasta que se anule la moratoria del fracking, lo que parece estar muy lejos.
 
Esto puede ser demasiado poco tarde cuando se considera el último desplome del precio del petróleo y se considera un entorno operativo duro para las compañías energéticas. Ese desplome de los precios provocó enormes recortes de gastos por parte de compañías petroleras de todo el mundo. Las cinco mayores compañías petroleras de Colombia, que controlan el 99% de la producción petrolera del país andino, Ecopetrol, Frontera, Parex, Geopark y Gran Tierra respondieron al petróleo marcadamente más débil al reducir el gasto en exploración y desarrollo. Esto hará que la inversión crucial en la industria petrolera colombiana para 2020 caiga de los $5 mil millones originalmente estimados por la Agencia Nacional de Hidrocarburos (ANH) a menos de $4 mil millones, que es menos de 2019.
 
Por estas razones, el difícil entorno operativo actual obstaculizará las ambiciones petroleras poco convencionales de Colombia. Incluso los esfuerzos de la ANH para aliviar la carga regulatoria no atraerán la inversión requerida. Los precios del petróleo, muy débiles, y los considerables riesgos que entraña el fracking en Colombia hacen que invertir en proyectos petroleros no convencionales sea muy poco atractivo y peligroso.
 
La falta de confianza entre las compañías petroleras extranjeras para invertir en Colombia se ve amplificada por los riesgos sustanciales de seguridad que existen. A finales de mayo de 2020, hubo 27 ataques contra oleoductos por parte de varios grupos armados ilegales. De mayor preocupación es el ataque de junio de 2020 contra el yacimiento petrolífero La Cira-Infantas de Ecopetrol en la región principal colombiana productora de petróleo, la cuenca de los Llanos. En ese preocupante evento 42 pozos atacaron tomando hasta 35.000 barriles de producción diaria fuera de línea y causando derrames de petróleo localizados.
 
Esos acontecimientos apuntan a la considerable animosidad que existe entre las comunidades colombianas hacia el sector de los hidrocarburos, así como los riesgos de seguridad apreciables asociados con la operación en el país devastado por las luchas. Existe una considerable inquietud pública por el fracking en Colombia, incluyendo un malestar sustancial con respecto al potencial de contaminación del agua y las emisiones de metano. Esto está generando un temor significativo a las operaciones petroleras no convencionales, a pesar de la historia de los Estados Unidos en la extracción de petróleo mediante fracturación hidráulica que demuestra que los riesgos ambientales y para la salud pueden gestionarse adecuadamente si se dispone de los recursos adecuados.
 
Si el fracking es finalmente aprobado en Colombia, la falta de licencia social y la intensa oposición verán a las compañías petroleras involucradas en operaciones petroleras no convencionales convertirse en objetivos de protestas de grupos comunitarios y ambientalistas. Eso también los convertirá en objetivos atractivos para el último grupo guerrillero de Colombia, el ELN, y otros grupos armados ilegales.
 
Las regulaciones cambiantes, un entorno legal poco claro y la desaprobación comunitaria del fracking hacen que las operaciones petroleras no convencionales en Colombia sean una inversión poco apeante y peligrosa. Esto se ve magnificado por los elevados riesgos de seguridad y los bajos precios del petróleo, lo que lo hace poco socioeconómico, así como muy poco atractivo para las compañías petroleras para invertir el considerable capital requerido. Si bien el inicio de pilotos no convencionales de exploración petrolera y fracking en Colombia podrían resolver los problemas energéticos y económicos del país andino, están resultando cada vez más esquivos. Esto está ejerciendo una presión sobre el gobierno colombiano, que enfrenta la peor crisis económica de los tiempos modernos del país.
 
Por Matthew Smith por Oilprice.com