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Las exportaciones de carbón térmico de EE. UU. alcanzan máximos de 5 años y superan los 5 mil millones de dólares en 2023

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LITTLETON, Colorado,  (Reuters) - Los exportadores estadounidenses de carbón térmico ganaron más de 5.000 millones de dólares en 2023 al enviar más de 32,5 millones de toneladas métricas del combustible, según muestran los datos de la firma de seguimiento de buques Kpler.
 
Los ingresos por exportación de carbón térmico fueron los segundos más altos desde 2017, tras los 5.700 millones de dólares de 2022. Los volúmenes totales fueron los más altos desde 2018 y se produjeron cuando los productores de energía de Estados Unidos redujeron la cantidad de carbón utilizado en la generación de electricidad al nivel más bajo de este siglo, según muestran los datos del grupo de expertos en energía Ember.
 
Las tendencias divergentes entre la reducción del uso nacional de carbón y las sólidas exportaciones de carbón exponen a Estados Unidos a acusaciones de hipocresía, dadas las ambiciones del país de convertirse en un líder mundial en la transición energética y los esfuerzos de reducción de la contaminación.
 
CORTES DE LUZ
 
Un factor clave detrás del impulso de las ventas en el extranjero ha sido una disminución constante en el uso de carbón para la generación de energía en el país.
 
Entre 2013 y 2023, la generación de energía a carbón en Estados Unidos cayó un 57,5%, pasando de 1.581 teravatios hora (TWh) a 672,5 TWh, según datos de Ember.
 
Durante ese período de tiempo, la participación del carbón en la combinación de generación de electricidad de EE. UU. disminuyó del 39% al 19% a medida que el gas natural y la energía renovable ganaron participación en las redes eléctricas de EE. UU.
 
Los esfuerzos de reducción de la contaminación fueron un gran impulso detrás de las reducciones en el uso de carbón, y las emisiones anuales de dióxido de carbono de la generación de energía a carbón de EE. UU. se redujeron en un 57%, o 865 millones de toneladas métricas, durante el período de 2013 a 2023.
 
A medida que parte de la energía de carbón fue reemplazada por gas natural, las emisiones totales del sector eléctrico cayeron menos que las emisiones de carbón, pero aún así fueron alrededor de 500 millones de toneladas más bajas en 2023 que en 2013, según muestran los datos de Ember.
 
PRINCIPALES MERCADOS
 
Para compensar las pérdidas de demanda en el país, las mineras de carbón y las empresas comerciales han aumentado las ventas de carbón estadounidense a compradores internacionales, especialmente en Asia, donde el carbón sigue siendo la principal fuente de combustible en la generación de energía.
 
India fue, con mucho, el mayor destino de los envíos de carbón de EE. UU. en 2023, con los 11,8 millones de toneladas entregadas allí, lo que representa el 36,3% del total de las exportaciones térmicas de EE. UU.
 
El volumen enviado a India, el mayor productor y consumidor de carbón del mundo después de China, aumentó un 130% con respecto a 2022, según Kpler.
 
Se espera que la India siga siendo un gran comprador de carbón internacional, ya que las reservas nacionales del país se están agotando y las empresas energéticas dependen del carbón para aproximadamente el 75% de la electricidad de la India.
Sin embargo, India también es el tercer mayor emisor de dióxido de carbono (CO2) del uso de energía detrás de China y Estados Unidos, según el Instituto de Energía de World Energy, por lo que se considera un contribuyente clave al cambio climático.
 
Otros destinos importantes para el carbón térmico estadounidense en 2023 son Países Bajos (13,4% del total), Egipto (8,5%), Marruecos (6,7%) y Japón (6,0%).
 
China fue el sexto mayor comprador de carbón estadounidense, con 1,5 millones de toneladas, o el 4,6% del total, según datos de Kpler.
 
Se espera que los suministros a los Países Bajos, un importante punto de entrada a Europa, disminuyan a medida que los mercados energéticos europeos aumenten la generación de electricidad a partir de energías renovables.
 
Pero se espera que la demanda de carbón térmico siga creciendo en el norte de África y Asia en línea con el crecimiento económico y las tendencias de consumo de energía, por lo que debería seguir siendo un mercado lucrativo para los exportadores capaces de suministrar cantidades y calidades fiables.
 
CRECIENTE PARTICIPACIÓN EN UN PASTEL CADA VEZ MÁS PEQUEÑO
 
No está claro qué tan bien posicionados estarán los mineros y exportadores de carbón de Estados Unidos para satisfacer esa demanda duradera de carbón.
 
En respuesta a la disminución de aproximadamente el 44% en el uso de carbón para la generación de electricidad desde 2017, la producción de carbón de EE. UU. cayó de alrededor de 775 millones de toneladas cortas a 436 millones de toneladas en 2023, según la Administración de Información Energética de EE. UU. (EIA).
 
Pero las exportaciones totales de todos los tipos de carbón, incluido el carbón metalúrgico utilizado por los fabricantes de acero, solo han caído alrededor de un 24% durante el mismo período, dejando a los exportadores con una participación creciente en la producción de carbón de Estados Unidos en los últimos años.
 
Producción y exportaciones de carbón de EE.UU. (y porcentaje de la producción que se exporta)Producción y exportaciones de carbón de EE.UU. (y porcentaje de la producción que se exporta)
 
 
 
En 2023, se exportó un récord del 17% de la producción total de carbón de Estados Unidos, en comparación con alrededor del 12,5% en 2017, según muestran los datos de la EIA.
Esa proporción puede seguir aumentando a corto plazo si la demanda interna cae más rápidamente que la producción minera nacional.
 
Pero si las autoridades estadounidenses restringen aún más la producción de carbón en medio de la intensificación de la presión social contra la extracción y venta del combustible, es probable que los volúmenes de exportación de Estados Unidos se agoten gradualmente.
 
Irónicamente para los rastreadores del clima, es poco probable que cualquier caída en los envíos de EE. UU. resulte en un menor consumo general de carbón.
 
Más bien, es probable que los compradores actuales de carbón estadounidense se vean obligados a cambiar a otros vendedores como Indonesia y Rusia, que generalmente solo pueden suministrar carbón de grados inferiores a los de Estados Unidos.
Esas fuentes alternativas de carbón pueden emitir volúmenes aún mayores de emisiones que el carbón estadounidense cuando se quema para obtener energía.
 
<Las opiniones expresadas aquí son las del autor, columnista de Reuters.>
 
 
Gavin Maguire
Thomson Reuters
 
Reporte de Gavin Maguire; Editado en español por Javier López de Lérida.
 
 
 

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