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El mayor exportador de carbón quiere crecer aún más

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Simon Nicholas, analista principal de Global Steel en IEEFA, comenta sobre la oferta pública de adquisición de BHP sobre Anglo American y sus posibles implicaciones para las industrias del acero y el carbón.
 
La oferta pública de adquisición de BHP por Anglo American por US$40.000 millones se centra principalmente en el cobre. Sin embargo, una adquisición exitosa también convertiría a BHP en una minera de carbón metalúrgico aún más grande, ya que las perspectivas a largo plazo para la materia prima siderúrgica empeoran y aumenta la presión de los inversores sobre las emisiones de alcance 3.
 
En una declaración a la ASX, BHP señaló que "la entidad combinada tendría una cartera líder de activos de nivel 1 grandes, de bajo costo y larga vida centrados en el mineral de hierro y el carbón metalúrgico y las materias primas de cara al futuro, incluidas la potasa y el cobre".
 
Una oferta exitosa agregaría al segundo mayor exportador de carbón metalúrgico de Australia al más grande. BHP ha sido muy crítico con las tasas actualizadas de regalías del carbón de Queensland, pero ahora parece estar a favor de la adición de las minas de carbón de Anglo en el estado.
 
Es posible que BHP busque escindir el negocio ampliado del carbón en algún momento en el futuro. No obstante, en su forma actual, la propuesta de adquisición implica la escisión de los negocios sudafricanos de mineral de hierro (Kumba Iron Ore Ltd) y metales del grupo del platino (Amplats) de Anglo. Otras empresas anglosajonas, incluida De Beers, se someterían a una revisión estratégica después de su finalización.
 
BHP ha estado vendiendo recientemente sus minas de carbón metalúrgico de menor calidad a empresas como Whitehaven Coal en la creencia de que los fabricantes de acero gravitarán hacia una mayor calidad a medida que buscan reducir las emisiones de los altos hornos. Las minas de carbón de Anglo en Queensland producen el carbón de coque duro que le gusta a BHP.
 
La esperanza de BHP de que el carbón de coque duro tenga demanda durante décadas se basa, al menos en parte, en su continua creencia de que la captura, utilización y almacenamiento de carbono (CCUS) desempeñará un papel significativo en la descarbonización de la fabricación de acero basada en altos hornos y mantendrá la demanda de carbón metalúrgico. Esto a pesar de la abundancia de evidencia de lo contrario.
 
El nuevo informe de IEEFA sobre CCUS para la industria siderúrgica concluye que el bajo rendimiento de la tecnología de captura de carbono hace que sea cada vez más improbable que desempeñe un papel importante en la reducción de emisiones, ya que los fabricantes de acero recurren cada vez más a mejores alternativas tecnológicas como el hierro de reducción directa (DRI).
 
No hay plantas de CCUS a escala comercial para la fabricación de acero a base de carbón en ninguna parte del mundo, y casi no hay nada en proyecto.
 
El think tank alemán Agora Industry destaca que prácticamente todas las empresas siderúrgicas que planean construir capacidad de fabricación de acero con bajas emisiones de carbono a escala comercial han optado por plantas DRI basadas en hidrógeno o preparadas para hidrógeno, no por CCUS. La cartera de proyectos de 2030 de las plantas DRI ha crecido a 94 millones de toneladas al año, mientras que la cartera de CCUS a escala comercial en operaciones basadas en altos hornos asciende a solo 1 millón de toneladas al año.
 
Además de las tasas de captura decepcionantemente bajas, la CCUS para las plantas siderúrgicas integradas basadas en altos hornos no hace nada para abordar las emisiones de metano asociadas con la minería metalúrgica del carbón. Las emisiones totales de metano de las minas de carbón de coque a nivel mundial ascendieron a 10,5 millones de toneladas en 2023, según la Agencia Internacional de la Energía. Esto equivale a hasta 913,5 millones de toneladas de CO2 equivalente durante un período de impacto de 20 años. A modo de comparación, las emisiones globales de la fabricación de acero ascienden a alrededor de 2.800 millones de toneladas anuales de CO2.
 
El cambio de los fabricantes de acero mundiales de los altos hornos que consumen carbón al reciclaje de acero en hornos de arco eléctrico (EAF) y procesos basados en DRI ya está en marcha. El uso de hidrógeno verde en DRI y energía renovable para alimentar los EAF permitirá la producción de acero verdaderamente bajo en carbono, una hazaña que la CCUS parece incapaz de replicar, con implicaciones para la demanda de carbón metalúrgico a largo plazo.
 
Perspectivas a largo plazo en declive para el carbón metalúrgico
La aceleración de la transición de la tecnología del acero lejos de los altos hornos significa que las perspectivas a largo plazo para el carbón metalúrgico están cambiando.
 
El informe trimestral de recursos y energía (REQ) de marzo de 2024 del gobierno australiano destaca que el comercio mundial de carbón metalúrgico está disminuyendo. De los 349 millones de toneladas comercializadas en 2023, el comercio caerá a 333 millones de toneladas en 2029, según las previsiones. Australia es, con diferencia, el mayor exportador de carbón metalúrgico del mundo, pero se prevé que las exportaciones australianas alcancen su punto máximo dentro de dos años y luego disminuyan hasta el final de la década.
 
Esto no se parece mucho a una materia prima con una perspectiva a largo y largo plazo que no se vea afectada por el cambio tecnológico. Anglo American podría estar de acuerdo: en contraste con la idea de BHP de que la demanda de carbón metalúrgico durará décadas, Anglo declaró el año pasado que el cambio de la tecnología del acero para alejarse del carbón era una cuestión de solo 10 a 15 años.
 
Implicaciones de las emisiones de alcance 3
La visión a largo plazo de Anglo sobre el carbón metalúrgico probablemente influyó en su enfoque de emisiones de alcance 3. La compañía tiene como objetivo reducir las emisiones de alcance 3 en un 50% para 2040.
 
Por el contrario, BHP no tiene un objetivo medible de emisiones de alcance 3. Tiene el "objetivo" de alcanzar cero emisiones netas de alcance 3 para 2050 pero, como explica BHP, un objetivo no es lo mismo que un objetivo.
 
Uno de los resultados de esta posible adquisición podría ser el fin de uno de los objetivos de reducción de alcance 3 más ambiciosos entre las principales mineras.
 
La mayor calidad del mineral de hierro de Anglo es otro impulsor de su ambición de Alcance 3. Produce mineral con alto contenido de hierro adecuado para la fabricación de acero con bajo contenido de carbono a base de DRI (grado DR) en su mina Minas-Rio en Brasil, con el potencial de una expansión significativa. La producción de sus operaciones de mineral de hierro de Kumba tiene un mayor contenido de hierro que la mayor parte de la producción de Pilbara.
 
Si bien Kumba Iron Ore se escindiría como parte de la adquisición propuesta, presumiblemente porque BHP quiere limitar su exposición a Sudáfrica y su logística ferroviaria en dificultades, la mina Minas Rio agregaría algo de mineral de grado DR a las operaciones de Pilbara de alto horno de BHP.
 
BHP se ha unido a Rio Tinto y BlueScope Steel en la búsqueda de formas de hacer que el mineral de Pilbara sea adecuado para la fabricación de acero basada en DRI, pero hasta ahora no ha mostrado interés en desarrollar minas de alto contenido de hierro y grado DR, en contraste con las otras grandes mineras de mineral de hierro.
 
En su Informe Integrado publicado recientemente, Kumba señaló una "oportunidad significativa para reducir nuestras emisiones de Alcance 3" y destacó que "hay crecientes llamados a las empresas para que gestionen las emisiones de Alcance 3...".
 
El enorme rechazo de los inversores al plan climático de Woodside subraya aún más este punto. Un negocio de carbón aún más grande y el apoyo continuo a la tecnología CCUS atascada y de bajo rendimiento ejercerán más presión para que BHP actúe sobre sus emisiones de alcance 3.
 
Publicado por Will Owen, Editor
 
 
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