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La industria minera advierte que la transición energética no es sostenible

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Se está construyendo sobre la base de recursos finitos, y la industria minera ya advierte que no hay suficientes metales para todas las baterías que requerirá la transición.
 
Hay un problema evidente en la transición energética que no muchas personas reconocen. Hay un problema evidente en la transición energética que no muchas personas reconocen. La transición energética ha sido establecida por los políticos como el único camino a seguir para la civilización humana. No todos los países del planeta están de acuerdo, pero aquellos que lo están tienen las voces más fuertes. E incluso en medio de la crisis de los combustibles fósiles que está comenzando a paralizar las economías, la transición sigue siendo un objetivo. No es ningún secreto que la transición, a la escala que sus arquitectos y los más fervientes defensores prevén, requeriría cantidades masivas de metales y minerales. De lo que no se habla tanto es de que la mayoría de estos metales y minerales ya escasean. Y esto es solo el comienzo de los problemas de transición.
 
Los ejecutivos de la industria minera han estado advirtiendo que no hay suficiente cobre, litio, cobalto o níquel para todas las baterías EV que requeriría la transición. Y no han sido los únicos, tampoco. Aun así, la Unión Europea se adelantó este mes y prohibió efectivamente la venta de automóviles con motores de combustión interna a partir de 2035. 
 
“Los materiales de tierras raras son bloques de construcción fundamentales y sus aplicaciones son muy amplias en la vida moderna”, dijo a Fortune este mes un vicepresidente senior de MP Minerals, un minero de tierras raras. Agregó que “no se proyecta satisfacer un tercio de la demanda en 2035 con base en las inversiones que se están realizando ahora”.
 
Debido a la escasez de oferta, los precios están aumentando, al igual que los precios en todos los sectores de productos básicos. De acuerdo con un cálculo de Barron's, el precio de una canasta de metales para baterías de vehículos eléctricos que rastrea el servicio aumentó un 50 por ciento durante el año pasado como resultado de varios factores, incluidas las sanciones occidentales contra Rusia, que es un importante proveedor de dichos metales. a Europa.
 
La combinación de escasez de oferta y aumento de los precios, por supuesto, hace que la transición energética sea aún más costosa de lo que se había proyectado. También nos ha recordado a todos que debido a estos metales y minerales, que son exactamente tan finitos como el petróleo crudo y el gas natural, la transición no es hacia un futuro de energía renovable. Es hacia un futuro bajo en carbono. Y este futuro puede perpetuar algunos de los peores modelos del pasado que tanto queremos dejar atrás.
 
Muchos de los metales para baterías que necesita la transición energética provienen de África, un continente plagado de pobreza, corrupción e incertidumbre política. También es un continente que actualmente está amenazado por un nuevo tipo de colonialismo debido a la transición energética.
 
En un análisis reciente para Foreign Policy, Cobus van Staden, investigador China-África del Instituto Sudafricano de Asuntos Internacionales, escribió que el sucio secreto de la revolución verde es su hambre insaciable de recursos de África y otros lugares que se producen utilizando algunos de las tecnologías más sucias del mundo.
 
Más importante aún, van Staden agregó: “Además, el cambio acelerado a las baterías ahora amenaza con replicar una de las dinámicas más destructivas en la historia económica mundial: la extracción sistemática de materias primas del sur global de una manera que hizo a los países desarrollados inimaginablemente ricos. dejando un rastro de degradación ambiental, violaciones de derechos humanos y subdesarrollo semipermanente en todo el mundo en desarrollo”.
 
Es difícil discutir con este pronóstico si conoce la historia de la explotación de recursos en África. A veces llamada "la maldición de los recursos" y comúnmente utilizada para el petróleo, ha sido, de hecho, una característica notable del período colonial y poscolonial. Van Staden señala violaciones de los derechos humanos, corrupción y la perpetuación de bajos estándares laborales y ambientales, y también señala que casi todas las empresas extranjeras en el sector minero de África están haciendo todo esto.
 
Con base en esta evidencia, parece que además de no renovable, la transición energética parece no ser muy consciente socialmente. En otras palabras, el movimiento de inversión ESG, que se centra en las empresas en transición, podría, de hecho, ser un movimiento que recompense a las empresas que no son ni muy respetuosas con el medio ambiente ni con la sociedad. Al menos no en África. Y no hay sombreros blancos porque, como dice Van Staden, "toda la lógica de la carrera de los metales de las baterías es asegurar la prosperidad nacional en casa, no en África".
 
Tal vez se podría argumentar que, a diferencia de la última vez, la Revolución Industrial, esta vez, tenemos muchos más mecanismos para proteger los derechos humanos. Tan cierto como puede ser, no ha habido mucho progreso en eso en la República Democrática del Congo, por ejemplo, un país enorme que es clave para la transición debido a su riqueza en cobalto.
 
Incluso con estos mecanismos, no hay forma de eliminar la corrupción a menos que todos los involucrados no quieran eliminarla, lo que parece no ser el caso de las empresas mineras y los gobiernos africanos ricos en recursos. Ese es el problema de la corrupción; es difícil de desarraigar. La corrupción, a su vez, afecta los estándares ambientales y la compensación justa para los trabajadores, y la maldición de los recursos mantiene su dominio sobre el continente.
 
La buena noticia es que todos estos problemas con la transición eran más o menos tabú hasta hace poco. Ahora se habla cada vez más de ellos, y es de esperar que esto conduzca a un reajuste de los objetivos o, al menos, de los plazos para hacerlos más realistas. Tal vez, solo tal vez, la idea de la transición justa también se acelere.
 
Por Irina Slav para Oilprice.com
 

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