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Hidrocarburos

Exclusivo: Chevron y Exxon buscan exenciones de 'pequeña refinería' de la ley de biocombustibles de Estados Unidos

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Refinería Chevron- Foto cortesíaRefinería Chevron- Foto cortesíaNUEVA YORK (Reuters) - Los gigantes mundiales de la energía Chevron Corp y Exxon Mobil solicitaron a los reguladores estadounidenses exenciones a la política nacional de biocombustibles que históricamente se reservaron para las pequeñas empresas en dificultades financieras, según fuentes cercanas al tema.
 
Las solicitudes agregarán combustible a una disputa entre Big Oil y Big Corn sobre cómo la administración Trump debería administrar el Estándar de Combustible Renovable de los EE. UU. - una ley de 2005 que requiere que los refinadores de petróleo mezclen biocombustibles como el etanol a base de maíz en el suministro de combustible del país, o compre créditos otorgados por el gobierno de otras firmas de energía que hacen la mezcla.
 
La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) ya emitió 25 exenciones por dificultades extraordinarias a pequeñas refinerías en los últimos meses, de acuerdo con una fuente de la agencia, impulsando la mezcla de precios de crédito hacia abajo y ayudando a la industria petrolera a reducir los costos de cumplimiento.
 
Pero la agencia no nombrará las firmas que reciben las exenciones, citando una preocupación sobre la divulgación de información de la compañía privada.
 
Tanto Chevron ( CVX.N ) como Exxon ( XOM.N ), entre las compañías de energía más rentables del mundo, solicitaron a la EPA exenciones para sus instalaciones más pequeñas: la refinería de 54,500 barriles por día de Chevron en Utah y la refinería Exxon de 60,000 bpd en Montana, dos fuentes informadas sobre el asunto, dijeron a Reuters bajo condición de anonimato.
 
Las exenciones liberarían a las plantas de su obligación de entregar los créditos combinados obtenidos o comprados para 2017, que vencen este año, dijeron las fuentes.
 
La divulgación de las aplicaciones de Chevron y Exxon, que no se han informado anteriormente, sigue a un informe de Reuters este mes que la EPA ha eximido a tres de las diez refinerías propiedad de Andeavor ( ANDV.N ), una de las mayores compañías de refinación de Estados Unidos.
 
Las exenciones podrían ahorrar a Andeavor $ 50 millones o más en costos regulatorios para las obligaciones de 2016 de la compañía en virtud de la ley de biocombustibles.
 
Husky Energy, un gigante petrolero canadiense respaldado por un multimillonario de Hong Kong, también buscará una exención, que cubre los requisitos de 2018 para su pequeña planta Superior, Wisconsin, dijo el vocero Mel Duval a Reuters, divulgando la renuncia por primera vez.
 
Duval dijo que Husky heredó una exención de 2017 cuando compró la refinería Superior de 50,000 bpd de Calumet Specialty Products Partners ( CLMT.O ) por $ 435 millones en noviembre.
 
Las exenciones están destinadas a instalaciones que producen menos de 75,000 barriles por día (bpd) que también pueden probar el cumplimiento de la política que les causaría "dificultades económicas desproporcionadas".
 
Un portavoz de Chevron, Braden Reddall, se negó a confirmar o denegar la solicitud, pero dijo que las exenciones proporcionan una ventaja.
 
"Varios competidores han recibido exenciones del RFS", dijo en una declaración escrita a Reuters. "De ser cierto, cualquier refinería que no haya sido exenta de la RFS estará en desventaja competitiva".
 
El portavoz de Exxon, Dan Carter, no quiso hacer ningún comentario.
 
Las excepciones y la negativa de la EPA a divulgarlas han enfurecido al lobby del maíz, que argumenta que las exenciones perjudican a los agricultores al socavar la demanda de maíz y deberían usarse solo con moderación para pequeñas instalaciones en una situación desesperada.
 
"La EPA se esconde detrás de excusas pobres sobre información comercial exclusiva para proteger a las grandes compañías petroleras del escrutinio público", escribieron en un comunicado conjunto cinco senadores republicanos, incluidos Chuck Grassley y Joni Ernst de Iowa.
 
"Esto parece simplemente otro intento de puerta trasera por parte del administrador (de la EPA) Pruitt de destruir el Estándar de Combustible Renovable y eludir la intención del Congreso".
 
Bob Dinneen, director de la Asociación de Combustibles Renovables, dijo que no hay nada "pequeño" en Exxon y Chevron, y ambos se encuentran entre los primeros 20 de los Fortune 100.
 
"Para estas dos gigantescas compañías petroleras reclamar dificultades económicas es francamente ofensivo e insultante para las familias campesinas y los productores de etanol que dependen de la RFS", dijo Dinneen.
 
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No está claro si la EPA ha aprobado la aplicación Exxon o Chevron. La portavoz de EPA Liz Bowman se negó a comentar sobre qué firmas solicitaron o recibieron exenciones.
 
Ella dijo que la agencia considera que cualquier solicitud exime a una refinería de menos de 75,000 bpd, independientemente del tamaño de la compañía que lo posee.
 
"Las decisiones de la EPA sobre exenciones se basan en información específica de la refinería", dijo en un correo electrónico. "Continuamos trabajando a través de las peticiones recibidas para 2017".
 
Exxon informó ganancias netas de $ 19.7 mil millones el año pasado. Chevron informó haber ganado $ 9.2 mil millones.
 
Ambas se autodenominan compañías globalmente integradas, y tampoco desglosan los detalles financieros de sus instalaciones individuales en las divulgaciones públicas que deben presentar ante la Comisión de Bolsa y Valores.
 
El senador republicano John Barrasso, de Wyoming, hogar de varias pequeñas refinerías, elogió la expansión del programa de exención en un comunicado el jueves. No abordó la controversia sobre las exenciones otorgadas a algunos de los refinadores más grandes de la nación.
 
"Aplaudo al Administrador Pruitt y al Secretario Perry por reconocer las cargas de este programa. Saben que no podemos permitir que perjudique a las pequeñas refinerías de nuestro país ", dijo Barrasso.
 
Históricamente, la EPA ha otorgado menos de diez exenciones por dificultades económicas a las refinerías estadounidenses, según un ex funcionario estadounidense que habló bajo condición de anonimato. Un funcionario actual de la EPA, sin embargo, dijo que el número llegó a 20 en 2016.
 
La EPA se ha visto presionada por ser mezquina con las exenciones en el pasado. El año pasado, una exitosa demanda presentada por Sinclair Oil Corporation llevó a un tribunal federal a ordenar a la EPA que ampliara su definición de "dificultades económicas", abriendo la puerta para que más instalaciones sean elegibles.
 
La administración de Trump también ha manifestado su voluntad de ayudar a las empresas de refinación a reducir los costos de cumplimiento de los biocombustibles, lo que, según los actores de la industria, ha alentado un aumento en las aplicaciones recientes.
 
Trump organizó una serie de reuniones con defensores de las industrias del maíz y el petróleo en la Casa Blanca desde fines del año pasado para reformar las regulaciones de biocombustibles de una manera que reduzca los costos para los refinadores sin reducir la demanda global de biocombustibles. El esfuerzo no logró un acuerdo debido a las protestas de los representantes de la industria del maíz.
 
La obtención de una exención ayuda a los refinadores de dos maneras: ya no tienen que ganar o comprar créditos de mezcla, llamados RIN, para probar el cumplimiento, y pueden vender cualquier RIN que tengan a la mano en el mercado abierto. Eso puede proporcionar a una empresa un beneficio que puede llegar a las decenas de millones de dólares.
 
Otras grandes compañías petroleras, incluyendo Phillips 66 ( PSX.N ) también poseen refinerías lo suficientemente pequeñas como para ser elegibles para una exención, al igual que CVR Energy ( CVI.N ), que es propiedad del inversionista multimillonario y aliado de Trump Carl Icahn.
 
Los funcionarios de esas empresas no respondieron a las solicitudes de comentarios sobre si están buscando exenciones.
 
Los esfuerzos de Icahn el año pasado por reformar el programa de biocombustibles, mientras actuaba como asesor de Trump en asuntos regulatorios, atrajeron el escrutinio de los investigadores federales luego de que los legisladores dijeron que planteaba inquietudes éticas.
 
Los defensores de los biocombustibles, incluido el secretario del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Sonny Perdue, han criticado el uso de las exenciones de RFS como "destrucción de la demanda" de etanol a base de maíz. La demanda de etanol ha sido vital para los agricultores que se ven afectados por los bajos precios de las materias primas y la amenaza de una guerra comercial global.
 
El American Petroleum Institute, que representa a grandes compañías petroleras como Exxon y Chevron, también se ha opuesto a exenciones de pequeñas refinerías en el pasado, abogando por un campo de juego competitivo a nivel.
 
Reporte de Jarrett Renshaw y Chris Prentice; Edición de Richard Valdmanis y Brian Thevenot
 
REUTERS
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