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Gigantes petroleros hacia el neto cero en emisiones y el carbono negativo

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Vicki Hollub, directora ejecutiva de Oxy. Vicki Hollub, directora ejecutiva de Oxy. Los gigantes petroleros saben que tienen que adaptarse a un planeta que se calienta. Algunos como BP Plc están invirtiendo dinero en energía renovable , mientras que otros como Exxon Mobil Corp. se están apegando a los combustibles fósiles .
 
Occidental Petroleum Corp., el mayor productor de petróleo de la Cuenca Pérmica de Estados Unidos, está haciendo una apuesta diferente. Quiere convertirse en el líder mundial en capturar dióxido de carbono directamente de la atmósfera y luego bombearlo a gran profundidad, donde permanecerá durante millones de años, lo contrario de lo que hacen las compañías de petróleo y gas cuando extraen combustible del suelo.
 
“No tenemos miedo de la transición del petróleo y el gas, porque somos parte de esa transición”, dijo Vicki Hollub, directora ejecutiva de Oxy. "Creo que en 15 a 20 años, más de nuestros ingresos provendrán de la gestión del carbono que del petróleo y el gas".
 
Para 2023, la compañía planea construir la primera planta de captura directa de aire (DAC) a gran escala, implementando una tecnología que, según los científicos, será esencial para alcanzar los objetivos climáticos globales. Para pagarse por sí mismo y generar ganancias para Oxy, gran parte del dióxido de carbono capturado se utilizará inicialmente para expulsar el lucrativo petróleo de los reservorios subterráneos en un proceso llamado "recuperación mejorada de petróleo".
 
Aunque el efecto neto producirá un crudo más limpio (y quizás incluso con carbono negativo ), sigue siendo difícil de vender para los activistas que culpan de una gran parte de la crisis climática a las compañías petroleras que pasaron años enturbiando las aguas sobre la ciencia detrás del calentamiento global. Más aún porque es probable que la primera planta de DAC se beneficie de los créditos fiscales estadounidenses.
 
Aún así, hay sectores de la economía, como la aviación, que no tienen otra forma de reducir las emisiones económicamente. El uso de compensaciones de carbono baratas, como la plantación de árboles, no siempre proporciona los beneficios prometidos . Es por eso que los defensores del DAC argumentan que, al igual que la energía solar y eólica se beneficiaron de los créditos fiscales, otras tecnologías de reducción de emisiones también deberían hacerlo.
 
La tecnología DAC funciona filtrando el aire a través de sustancias químicas que pueden extraer selectivamente dióxido de carbono, como limaduras de hierro a un imán. Pero debido a que el CO₂ solo constituye el 0,04% de la atmósfera, se debe filtrar una gran cantidad de aire para capturar el gas de efecto invernadero en cantidades considerables. El costo de la captura de dióxido de carbono puede ser tan alto como $ 600 por tonelada.
 
La esperanza es que cuanto más se construyan las plantas de captura de aire directa, más barata resultará la tecnología a medida que los ingenieros aprendan a optimizar los cientos de pequeños pasos necesarios para ejecutar proyectos tecnológicamente complejos. Si DAC se vuelve mucho más barato de lo que es ahora, podría ser un cambio de juego para la industria.
 
Las compañías petroleras estadounidenses ya bombean más de 50 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono bajo tierra cada año para mejorar la recuperación de petróleo. Gran parte de ese dióxido de carbono se extrae del subsuelo, se transporta a largas distancias y luego se reinyecta en un lugar diferente. El resto se captura de fuentes como refinerías, plantas de hidrógeno e incluso, en un caso, una planta de carbón . Es más barato que el DAC porque el dióxido de carbono se puede encontrar en altas concentraciones en los gases que emergen de las chimeneas en estas operaciones.
 
Pero los campos de dióxido de carbono de fácil acceso están empezando a agotarse y el transporte de dióxido de carbono desde lugares lejanos para enterrarlos requiere costosas tuberías. El proyecto de Oxy tomaría su dióxido de carbono directamente del aire, eliminando la necesidad de transporte. Esa es una de las razones por las que Hollub está convencido de que se pondrá al día.
 
“No es una tecnología del tipo de prueba y error. Sabes que funcionará ”, dijo. "Necesitamos simplemente hacerlo a escala". Oxy licenciará la tecnología DAC de una startup canadiense llamada Carbon Engineering, que cuenta con Chevron Corp., BHP Group Plc y Bill Gates como inversores.
 
La planta DAC de Oxy se financiará a través de 1PointFive, que es propiedad del brazo de riesgo de la compañía, Oxy Low Carbon Ventures, y de la firma de capital privado Rusheen Capital Management LLC. Planea atraer inversores externos, aprovechando el auge de la inversión ambiental y la creciente presión sobre las empresas para que reduzcan sus huellas de carbono. United Airlines Holdings Inc. ya ha invertido .
 
“Carbon Engineering captura el dióxido de carbono, Oxy lo entierra bajo tierra y 1PointFive financia el proyecto”, dijo Steve Oldham, director ejecutivo de Carbon Engineering, sobre cómo trabajan las tres organizaciones para construir plantas DAC.
 
Si los gobiernos de todo el mundo se toman en serio los objetivos climáticos, los modelos estiman que el mundo necesitará enterrar hasta 10 mil millones de toneladas de dióxido de carbono bajo tierra anualmente para 2050. Eso es aproximadamente una cuarta parte de las emisiones globales actuales. Y la industria que hace el trabajo podría estar recaudando $ 1.4 billones en ingresos cada año, aproximadamente la misma cantidad que la industria mundial del petróleo y el gas gana anualmente en la actualidad.
 
No hay garantía de que la tecnología DAC funcione a la escala que Oxy prevé. PointFive tiene como objetivo asegurar los cientos de millones de dólares necesarios para la planta a tiempo para que la construcción comience pronto y las operaciones comiencen en 2023. Solo entonces los inversores sabrán si hicieron un apuesta lucrativa.
 
Akshat Rathi -  Escrito con Kevin Crowley.
 
 Akshat Rathi escribe el boletín Net Zero, que examina la carrera mundial para reducir las emisiones a través de la lente de los negocios, la ciencia y la tecnología.